Voici le crâne de l'ancêtre commun des hommes modernes

Voici le crâne de l'ancêtre commun des hommes modernes
Source : Sciencesetavenir.fr
10/09/2019 15:26

Le portrait virtuel de cet ancêtre qui vivait il y a 300.000 ans éclaire la complexe évolution de l'homme moderne.

"Nous savons que l'homme moderne est apparu en Afrique il y a entre 200.000 et 300.000 ans. Or on ne dispose pas de beaucoup de fossiles datant de cette époque et on ne sait pas très bien comment les relier entre eux", constate Aurélien Mounier, chercheur au laboratoire "Histoire naturelle de l'Homme préhistorique" (CNRS/Muséum national d'Histoire naturelle). Il a donc entrepris d'enrichir le registre fossile en créant des fossiles virtuels de crânes. Une méthode qu'il détaille dans une étude publiée dans la revue Nature Communications et qui servira à affiner les scénarios d'émergence de l'homme moderne.

Un crâne presque moderne

Homo sapiens est doté d'une structure crânienne bien particulière avec une forme de crâne très arrondie, un front haut et des bourrelets sus-orbitaires discrets. "Or certains des fossiles africains retrouvés possèdent ses caractéristiques tandis que d'autres, datant de la même époque, ne présentent pas ces traits. Toute la question est de savoir quels crânes attribuer à l'homme moderne" explique le paléontologue. Disposer de nouveaux fossiles permettrait de mieux comprendre les rapports entre tous ces témoins de l'évolution humaine.

Le chercheur, avec sa collègue Marta Mirazón Lahr, du Center for Human Evolutionary Studies de l'Université de Cambridge, en Angleterre, a donc construit un modèle informatique basé sur les données génétiques pour simuler la forme du crâne de l'ancêtre commun à tous les hommes modernes. Le programme a été enrichi de données issues de l'analyse minutieuse de 263 crânes fossiles et modernes appartenant à 21 populations actuelles, réparties sur toute la surface du globe, et à 8 populations fossiles. "Ce qui nous a permis d'obtenir 4 hypothèses de morphologies ancestrales. Et l'ancêtre le plus probable, théoriquement âgé de 300.000 ans, apparaît étonnement moderne" souligne Aurélien Mounier. Son crâne est légèrement plus allongé et son massif facial un peu plus projeté vers l'avant que les sapiens actuels. En fait, il est assez similaire à certains fossiles datant de 100.000 ans, dans les limites de la variation moderne...

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